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Pionnier dans la lutte contre la démence : 20 000 volontaires participent à une étude révolutionnaire

SciTechDaily

Plus de 20 000 bénévoles participent à une initiative de recherche révolutionnaire sur la démence visant à accélérer le développement de médicaments en se concentrant sur la détection et l’intervention précoces. L’étude met en évidence le rôle de l’inflammation et du métabolisme dans le déclin cognitif, visant à retarder considérablement l’apparition des symptômes de la démence.

Plus de 20 000 bénévoles ont été recrutés pour une ressource visant à accélérer le développement de médicaments indispensables contre la démence. La cohorte permettra aux scientifiques des universités et de l'industrie d'impliquer des individus en bonne santé susceptibles de présenter un risque accru de démence dans des essais cliniques afin de tester si de nouveaux médicaments peuvent ralentir le déclin de diverses fonctions cérébrales, notamment la mémoire, et retarder l'apparition de la démence.

Grâce à cette ressource, les scientifiques ont déjà pu montrer pour la première fois que deux mécanismes corporels importants – l’inflammation et le métabolisme – jouent un rôle dans le déclin des fonctions cérébrales à mesure que nous vieillissons.

D’ici 2050, environ 139 millions de personnes dans le monde devraient souffrir de démence. Au Royaume-Uni, en 2022, le Premier ministre britannique a lancé la Dame Barbara Windsor Dementia Mission, dans le cadre de l'engagement du gouvernement à doubler le financement de la recherche sur la démence.

Bien que des progrès récents aient été réalisés dans le développement de médicaments qui ralentissent la progression de la maladie, les deux principaux traitements n’ont qu’un effet limité, et la grande majorité des nouvelles approches qui fonctionnent dans les études animales échouent lorsqu’il s’agit d’essais cliniques sur des patients.

Défis du développement de médicaments

Une explication de ces échecs est que les médicaments sont testés sur des personnes qui souffrent déjà de perte de mémoire – et à ce stade, il est peut-être trop tard pour arrêter ou inverser la maladie. Il est donc urgent de comprendre ce qui se passe avant que les personnes ne développent des symptômes aux tout premiers stades de la maladie, et de tester de nouveaux traitements avant que les personnes ne consultent leur médecin pour des problèmes cognitifs. Cette approche nécessite une large cohorte de participants disposés à être rappelés pour des études cliniques et expérimentales sur le déclin cognitif.

Aujourd'hui, j'écris dans le journal Médecine naturelledes scientifiques dirigés par l'Université de Cambridge en partenariat avec le Alzheimer La société rapporte comment elle a recruté 21 000 personnes âgées de 17 à 85 ans dans la cohorte des gènes et de la cognition au sein de la BioResource de l'Institut national de recherche sur la santé et les soins (NIHR).

Le NIHR BioResource a été créé en 2007 pour recruter des volontaires désireux de s'engager dans la médecine expérimentale et les essais cliniques dans l'ensemble de la médecine. Environ la moitié de ses participants sont recrutés dans des cohortes spécifiques à une maladie, mais l’autre moitié provient du grand public et des informations détaillées sur leur génétique et leur constitution physique ont été collectées. Ils ont tous donné leur consentement pour être contactés au sujet de futures études de recherche.

Pour la cohorte Gènes et cognition, les chercheurs ont utilisé une combinaison de tests cognitifs et de données génétiques, combinés à d’autres données sur la santé et informations démographiques, pour permettre la première étude à grande échelle des changements cognitifs. Cela permettra à l'équipe de recruter des participants pour des études sur le déclin cognitif et de nouveaux traitements pour cela.

Par exemple, une société pharmaceutique disposant d’un nouveau médicament candidat prometteur pour ralentir le déclin cognitif pourrait recruter des personnes via BioResource en fonction de leur profil et les inviter à participer à l’essai clinique. Disposer d’une mesure de base de leurs performances cognitives permettra aux scientifiques d’observer si le médicament ralentit leur déclin cognitif attendu.

Le professeur Patrick Chinnery du Département de neurosciences cliniques de l'Université de Cambridge et coprésident du NIHR BioResource, qui a dirigé le projet, a déclaré : « Nous avons créé une ressource inégalée ailleurs dans le monde, en recrutant des personnes qui ne présentent aucun signe de démence plutôt que des personnes présentant déjà des symptômes. Cela nous permettra d’associer des individus à des études particulières et d’accélérer le développement de nouveaux médicaments indispensables pour traiter la démence.

« Nous savons qu'avec le temps, nos fonctions cognitives diminuent, c'est pourquoi nous avons tracé la trajectoire attendue de diverses fonctions cognitives au cours de la vie de nos volontaires, en fonction de leur risque génétique. Nous avons également posé la question : « Quels sont les mécanismes génétiques qui vous prédisposent à un déclin cognitif lent ou rapide avec l’âge ? »

Mécanismes potentiels affectant la santé cognitive

Grâce à cette recherche, l’équipe a identifié deux mécanismes qui semblent affecter la cognition à mesure que nous vieillissons et pourraient servir de cibles potentielles pour ralentir le déclin cognitif et ainsi retarder l’apparition de la démence. Le premier d’entre eux est l’inflammation, où des cellules immunitaires spécifiques au cerveau et au système nerveux central – connues sous le nom de microglies – provoquent une détérioration progressive du cerveau et donc de sa capacité à remplir des fonctions cognitives clés. Le deuxième mécanisme concerne le métabolisme, en particulier la façon dont les glucides sont décomposés dans le cerveau pour libérer de l’énergie.

Le professeur Chinnery a ajouté : « Le déclin cognitif est un processus naturel, mais lorsqu'il descend en dessous d'un seuil particulier, c'est là qu'il y a un problème – c'est à ce moment-là que nous diagnostiquons la démence. Tout ce qui ralentit ce déclin retardera le moment où nous passerons en dessous de ce seuil. Si l’on pouvait retarder l’apparition de la démence de 65 à 75 ans, voire 85 ans, cela ferait une énorme différence au niveau individuel et au niveau de la population.

Le Dr Richard Oakley, directeur associé de la recherche et de l'innovation à la Société Alzheimer, a déclaré : « Cette étude passionnante, financée par la Société Alzheimer, constitue une étape importante pour nous aider à mieux comprendre comment commencent les maladies à l'origine de la démence et contribuera à la développement de nouveaux traitements ciblant les premiers stades de ces maladies.

« Les données, provenant de plus de 20 000 volontaires, nous aident à mieux comprendre le lien entre les gènes des participants et le déclin cognitif et permettent de réaliser d'autres analyses révolutionnaires à l'avenir.

« Aujourd’hui, une personne sur trois née au Royaume-Uni développera une démence au cours de sa vie, mais la recherche vaincra la démence. Nous devons en faire une réalité plus tôt grâce à davantage de financement, de partenariats et de personnes participant à la recherche sur la démence.

Pour plus d'informations sur la façon dont vous pouvez rejoindre BioResource et contribuer à des études comme celle-ci et bien d'autres, veuillez visiter www.bioresource.nihr.ac.uk.

La recherche a été soutenue par la Société Alzheimer et le NIHR BioResource. Les chercheurs ont également été soutenus par Wellcome et le Medical Research Council.

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