La calotte glaciaire du Groenland a fondu à un point de non-retour, selon une nouvelle étude

Selon une nouvelle étude menée par des chercheurs de l’Ohio State University, la calotte glaciaire du Groenland a fondu jusqu’à un point de non retour, et les efforts pour ralentir le réchauffement climatique ne l’empêcheront pas de se désintégrer. 

«La calotte glaciaire est maintenant dans ce nouvel état dynamique, où même si nous retournions à un climat qui ressemblait davantage à ce que nous avions il y a 20 ou 30 ans, nous perdrions encore assez rapidement de la masse », a déclaré Ian Howat, co-auteur de l’étude et professeur à l’Ohio State University.

La calotte glaciaire du Groenland rejette plus de 280 milliards de tonnes métriques de glace fondante dans l’océan chaque année, ce qui en fait le plus grand contributeur à l’élévation mondiale du niveau de la mer, selon Michalea King, auteure principale de l’étude et chercheuse à l’Ohio State University.

La perte de glace a été si massive ces dernières années, a-t-elle déclaré, qu’elle a provoqué un changement mesurable du champ gravitationnel au-dessus du Groenland.

La fonte des glaces au Groenland contribue à une élévation de plus d’un millimètre du niveau de la mer chaque année, et cela risque de s’aggraver. Le niveau de la mer devrait augmenter de plus d’un mètre d’ici la fin du siècle, effaçant les plages et les propriétés côtières.

Les États côtiers et les nations insulaires de basse altitude sont particulièrement vulnérables. Une élévation du niveau de la mer de seulement un mètre pourrait mettre de grandes zones de littoral sous l’eau. Quarante pour cent de la population américaine réside dans des zones côtières vulnérables à l’élévation du niveau de la mer.

« Il y a beaucoup d’endroits, comme en Floride en particulier, où un mètre à lui seul couvrirait beaucoup de terres existantes », a déclaré King. 

« Et c’est exacerbé lorsque vous avez des tempêtes, des ouragans et des choses comme ça, qui provoquent alors une surtension supplémentaire au-dessus d’une ligne de base plus élevée. »

L’étude a également révélé que la calotte glaciaire recule en rafales rapides, entraînant une élévation soudaine et imprévisible du niveau de la mer, ce qui rend difficile la préparation aux effets.

L’étude a utilisé quatre décennies de données satellitaires pour mesurer les changements dans la calotte glaciaire du Groenland. Les auteurs ont constaté qu’après 2000, la calotte glaciaire s’est rétrécie si rapidement que la reconstitution des chutes de neige ne suivrait pas le rythme de fonte des parties du glacier nouvellement exposées à l’eau de mer plus chaude, même si le changement climatique était inversé.

Des côtes entières de glace reculent à la fois en raison du changement climatique, a déclaré Howat, ajoutant que les 200 glaciers qui composent la calotte glaciaire du Groenland ont été observés en train de se retirer au cours du même épisode.

Même si le recul de la calotte glaciaire du Groenland ne peut probablement pas être inversé, ce n’est que le premier d’une série de points de basculement. Si le changement climatique se poursuit à ce rythme, le taux de fonte sera bien pire.

« Nous avons dépassé le point de non-retour, mais il y a évidemment plus à venir », a déclaré Howat.

 « Plutôt que d’être un point de basculement unique dans lequel nous sommes passés d’une calotte glaciaire heureuse à une calotte glaciaire qui s’effondre rapidement, c’est plus un escalier où nous sommes tombés de la première marche, mais il y a beaucoup d’autres marches à descendre dans la fosse. »

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