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La vérité sur les anneaux de Saturne : vont-ils vraiment disparaître d’ici 2025 ?

Saturn Astronomy Art Concept

Saturne est actuellement visible dans le ciel du soir, ce qui en fait le moment idéal pour observer ses anneaux à l’aide de télescopes. Des informations erronées récentes suggèrent que ces anneaux disparaîtront d’ici 2025, mais il s’agit d’une interprétation erronée.

SaturneLes anneaux de, désormais visibles, sembleront disparaître en 2025 en raison d’un phénomène astronomique régulier mais réapparaîtront par la suite. La période actuelle est idéale pour observer les anneaux avant leur prochaine visibilité importante en 2027 ou 2028.

Si vous pouvez mettre la main sur un télescope, il existe peu de sites plus spectaculaires que la magnifique planète aux anneaux – Saturne.

Actuellement, Saturne est clairement visible dans le ciel du soir, à son apogée juste après le coucher du soleil. C’est le moment idéal pour utiliser un télescope ou des jumelles pour bien observer la sixième planète du système solaire et ses célèbres anneaux.

Vue de Cassini depuis l'orbite autour de Saturne 2010

C’était la vue de Cassini depuis l’orbite autour de Saturne le 2 janvier 2010. Crédit : ASA/JPL-Caltech/Space Science Institute Crédit : ASA/JPL-Caltech/Space Science Institute

Désinformation sur les réseaux sociaux

Récemment, de nombreux articles ont couru comme une traînée de poudre sur les réseaux sociaux. Les anneaux de Saturne, affirment ces articles, disparaissent rapidement – ​​et disparaîtront d’ici 2025 !

Alors, quelle est l’histoire ? Les prochains mois, avant que Saturne ne disparaisse dans le ciel du soir, pourraient-ils vraiment être notre dernière chance de voir ses puissants anneaux ?

La réponse courte est Non. S’il est vrai que les anneaux deviendront presque invisibles depuis la Terre en 2025, ce n’est ni une surprise ni une raison de paniquer. Les anneaux « réapparaîtront » peu de temps après. Voici pourquoi.

Basculement et inclinaison de la Terre

Pour comprendre pourquoi notre vision de Saturne change, commençons par considérer la Terre dans son voyage constant autour du Soleil. Ce voyage nous fait traverser les saisons – de l’hiver au printemps, en passant par l’été et l’automne, puis inversement.

Quelles sont les causes des saisons ? En termes simples, la Terre est inclinée d’un côté, vue du Soleil. Notre équateur est incliné d’environ 23,5 degrés par rapport au plan de notre orbite.

Solstices et équinoxes des saisons terrestres

La Terre a des saisons parce que son axe est incliné. L’axe pointe toujours dans la même direction lorsque notre planète tourne autour du Soleil. Crédit : Bureau australien de météorologie

Le résultat? Lorsque nous nous déplaçons autour du Soleil, nous inclinons alternativement un hémisphère puis l’autre vers notre étoile. Lorsque votre hémisphère d’origine est davantage incliné vers le Soleil, vos jours sont plus longs que vos nuits et vous vivez le printemps et l’été. Lorsque vous êtes incliné, vous obtenez des journées plus courtes et des nuits plus longues, et vous vivez l’automne et l’hiver.

Du point de vue du Soleil, la Terre semble « hocher la tête » de haut en bas, montrant alternativement ses hémisphères lorsqu’elle se déplace autour de notre étoile. Passons maintenant à Saturne.

Saturne, un monde géant incliné

Tout comme la Terre, Saturne connaît des saisons, mais plus de 29 fois plus longues que la nôtre. Là où l’équateur de la Terre est incliné de 23,5 degrés, celui de Saturne a une inclinaison de 26,7 degrés. Le résultat? Alors que Saturne se déplace sur son orbite de 29,4 ans autour de notre étoile, elle semble également hocher la tête de haut en bas, vue de la Terre et du Soleil.

Et les anneaux de Saturne ? L’énorme système d’anneaux de la planète, composé de morceaux de glace, de poussière et de roches, s’étend sur une distance immense, à un peu plus de 280 000 km de la planète. Mais c’est très mince – dans la plupart des endroits, seulement quelques dizaines de mètres d’épaisseur. Les anneaux orbitent directement au-dessus de l’équateur de Saturne et sont donc également inclinés par rapport au plan de l’orbite de Saturne.

Mosaïque composite de Saturne

Une mosaïque d’images de la mission Cassini de la NASA prises en 2016, mettant en évidence l’inclinaison axiale de Saturne pendant son été dans l’hémisphère nord. Crédit : NASA/JPL-Caltech/SSI. Composite de Jason Major via Flickr, CC BY-NC-SA

Alors pourquoi les anneaux de Saturne « disparaissent » ?

Les anneaux sont si fins que, vus de loin, ils semblent disparaître lorsqu’ils sont posés par la tranche. Vous pouvez facilement visualiser cela en saisissant une feuille de papier et en la faisant pivoter jusqu’à ce qu’elle soit sur le bord – le papier disparaît presque de la vue.

À mesure que Saturne se déplace autour du Soleil, notre point de vue change. Sur la moitié de l’orbite, son hémisphère nord est incliné vers nous et la face nord des anneaux de la planète est inclinée vers nous.

Lorsque Saturne est de l’autre côté du Soleil, son hémisphère sud est dirigé vers nous. Pour la même raison, nous voyons la face sud des anneaux de la planète inclinée vers nous.

Oppositions de Saturne

Cette simulation démontre la période orbitale de 29,5 ans de Saturne, vue depuis la Terre. Le système d’anneaux se trouve directement au-dessus de l’équateur de Saturne, de sorte que les deux côtés de son disque sont visibles depuis la Terre au cours d’une année saturnienne. Crédit : Tdadamemd/Wikimedia Commons, CC BY-SA

La meilleure façon d’illustrer cela est de prendre votre feuille de papier et de la tenir horizontalement – ​​parallèlement au sol – au niveau des yeux. Maintenant, déplacez le papier vers le sol de quelques centimètres. Que vois-tu? La face supérieure du papier apparaît. Déplacez le papier vers le haut, à travers la ligne de vos yeux, pour le maintenir au-dessus de vous et vous pourrez voir le dessous du papier. Mais à mesure qu’il passe au niveau des yeux, le papier disparaîtra pratiquement.

C’est ce que nous voyons avec les anneaux de Saturne. Au fur et à mesure que les saisons sur Saturne progressent, nous passons de l’inclinaison du côté sud des anneaux à celle du côté nord. Ensuite, la planète recule, révélant à nouveau le côté sud.

Deux fois par année saturnienne, nous voyons les anneaux se détacher et ils disparaissent pratiquement de notre vue.

C’est ce qui se passera en 2025 : la raison pour laquelle les anneaux de Saturne sembleront « disparaître » est que nous les regarderons de biais.

Cela arrive régulièrement. La dernière fois, c’était en 2009 et les anneaux sont progressivement redevenus visibles, en quelques mois. Les anneaux seront à nouveau visibles en mars 2025. Ils reviendront ensuite progressivement à la vue des grands télescopes, avant de disparaître à nouveau en novembre 2025.

Par la suite, les anneaux deviendront progressivement de plus en plus évidents, réapparaissant d’abord aux plus grands télescopes au cours des mois qui suivront. Pas d’inquiétudes à avoir.

Si vous voulez voir clairement les anneaux de Saturne, c’est maintenant votre meilleure chance, au moins jusqu’en 2027 ou 2028 !

Écrit par Jonti Horner, professeur (astrophysique), Université du sud du Queensland.

Adapté d’un article initialement publié dans The Conversation.La conversation

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