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Anomalie hydrologique : le lac persistant de la Vallée de la Mort exploré

SciTechDaily

Images satellite du bassin de Badwater dans la Vallée de la Mort capturées le 5 juillet 2023 ; 30 août 2023 ; et le 14 février 2024.

Rafraîchi par les précipitations d’une rivière atmosphérique, un lac temporaire de la Vallée de la Mort prolonge son séjour.

Un lac éphémère dans le bassin de Badwater, dans la Vallée de la Mort, montre sa pérennité. Après s’être formé en août 2023 à la suite de l’ouragan Hilary, le lac a progressivement rétréci mais a persisté tout au long de l’automne et de l’hiver. Une puissante rivière atmosphérique l’a rempli à nouveau en février 2024.

Cette série d’images compare le bassin désertique avant les inondations (à gauche) avec son état plus gorgé d’eau après chaque tempête majeure. En août 2023 (au milieu) et en février 2024 (à droite), un lac peu profond de plusieurs kilomètres de diamètre remplit le salar de basse altitude. Les images ont été acquises par le capteur OLI (Operational Land Imager) sur Landsat 8 (à gauche et à droite) et l’OLI-2 sur Landsat 9 (au milieu). Ils sont en fausses couleurs, représentés par la combinaison de bandes OLI et OLI-2 de 6-5-3, qui souligne la présence d’eau dans les tons de bleu.

Des précipitations sans précédent dans la Vallée de la Mort

L’endroit le plus sec d’Amérique du Nord, la Vallée de la Mort reçoit généralement environ 51 millimètres de pluie par an. Cependant, au cours des six derniers mois seulement, plus du double de cette valeur, soit 4,9 pouces (125 millimètres), est tombée sur la jauge météorologique officielle du parc national de Furnace Creek. Deux événements sont responsables de la majeure partie de ces précipitations. Les restes de l’ouragan Hilary ont livré 2,2 pouces le 20 août 2023, et une rivière atmosphérique a apporté 1,5 pouces supplémentaires du 4 au 7 février 2024, selon les responsables du parc.

Après le déluge du mois d’août, « la plupart d’entre nous pensaient que le lac aurait disparu d’ici octobre », a déclaré Abby Wines, garde-forestière du parc national de la Vallée de la Mort, dans un communiqué de presse. « Nous avons été choqués de le voir toujours là après presque six mois. » C’était avant le retour des pluies en février.

Après le passage de la rivière atmosphérique début février, les observateurs sur le terrain ont vu le lac continuer à s’étendre à mesure que l’eau s’écoulait dans la région. Le 11 février, le garde-parc Matthew Lamar a noté : « La rivière Amargosa (qui alimente le bassin depuis le sud) coule vraiment, et nous avons remarqué que le niveau d’eau continue de monter au cours des deux derniers jours à mesure que les eaux se dirigent vers le bassin.

Réflexions et incertitude future

Le bassin de Badwater est endoréique, ce qui signifie que l’eau y entre mais n’en sort pas. En règle générale, l’évaporation dépasse de loin les apports, rendant le lac éphémère. Mais au cours des six derniers mois, les afflux ont changé la donne.

Bassin de Badwater

Bassin de Badwater le 12 février 2024.

D’après les images satellite, le lac semble avoir atteint une taille similaire en février 2024 à celle d’août 2023, prolongeant ainsi son mandat de plusieurs mois. C’est une bonne nouvelle pour les visiteurs, qui ont apprécié d’observer les reflets époustouflants des sommets environnants dans ses eaux calmes.

Au 14 février, le lac avait par endroits 1 pied de profondeur, selon les responsables du parc, et on ne sait pas combien de temps il durera. Les apparitions passées du lac sont rares et offrent peu d’informations sur la situation actuelle ; lorsqu’un lac s’est formé en 2005, par exemple, cela aurait duré environ une semaine. Il est également trop tôt pour savoir comment les précipitations affecteront la saison des fleurs sauvages, qui s’étend de fin février à mi-avril, ont-ils indiqué.

NASA Images de l’Observatoire de la Terre par Wanmei Liang, utilisant les données Landsat de l’US Geological Survey. Photo de K. Skilling/Service des parcs nationaux.

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