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Mission SunRISE de la NASA : six mini-satellites prêts à éclairer les mystères solaires

Sun Radio Interferometer Space Experiment (SunRISE)

L’expérience spatiale Sun Radio Interferometer, ou SunRISE, est un ensemble de six CubeSats de la taille d’un grille-pain qui travailleront ensemble pour étudier l’activité solaire. La mission observera les émissions de basses fréquences radio afin que les scientifiques puissent mieux comprendre comment le Soleil est capable de générer d’intenses tempêtes météorologiques spatiales – connues sous le nom de tempêtes de particules solaires – qui peuvent être dangereuses pour les vaisseaux spatiaux et les astronautes. Crédit : NASA/JPL-Caltech

Les satellites font partie de la mission SunRISE de l’agence, qui étudiera la physique derrière les explosions générées par le Soleil.

La plupart NASA les missions comportent un vaisseau spatial ou, occasionnellement, quelques-uns. L’expérience spatiale Sun Radio Interferometer (SunRISE) de l’agence en utilise une demi-douzaine. Ce mois-ci, les membres de la mission ont achevé la construction de six satellites identiques de la taille d’une boîte de céréales, qui vont maintenant être stockés et attendre leurs derniers tests et leur voyage dans l’espace. SunRISE sera lancé en covoiturage à bord d’une fusée United Launch Alliance Vulcan, parrainée par le Space Systems Command (SSC) de l’US Space Force (USSF).

Le rôle de SunRISE dans la recherche solaire

Une fois lancés, ces six petits satellites, ou SmallSats, fonctionneront ensemble pour agir comme une antenne radio géante dans l’espace. La mission étudiera la physique des explosions dans l’atmosphère du Soleil afin d’acquérir des connaissances qui pourraient un jour aider à protéger les astronautes et le matériel spatial des pluies de particules accélérées.

« C’est un grand moment pour tous ceux qui ont travaillé sur SunRISE », a déclaré Jim Lux, chef de projet SunRISE au Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Californie du Sud, qui gère la mission pour l’agence. « Des défis sont attendus lorsqu’on fait quelque chose pour la première fois, et surtout lorsque les véhicules spatiaux sont petits et compacts. Mais nous avons une petite équipe qui travaille bien ensemble, au sein de plusieurs institutions et entreprises. J’attends avec impatience le jour où nous recevrons les premières images du Soleil dans ces longueurs d’onde radio.

Satellites de la mission SunRISE de la NASA

Les six satellites qui composent la mission SunRISE de la NASA n’ont chacun que la taille d’une boîte de céréales, flanqués de petits panneaux solaires. Cette flotte de six SmallSats travaillera ensemble pour créer efficacement une antenne radio beaucoup plus grande dans l’espace. Crédit : Laboratoire de dynamique spatiale/Allison Bills

Surveillance des sursauts radio solaires

Ils sont peut-être petits, mais les six satellites ont un gros travail devant eux pour étudier les sursauts radio solaires, ou la génération d’ondes radio dans l’atmosphère extérieure du Soleil. Ces sursauts résultent d’électrons accélérés dans l’atmosphère solaire lors d’événements énergétiques connus sous le nom d’éjections de masse coronale et d’éruptions solaires.

Les particules accélérées par ces événements peuvent endommager l’électronique des engins spatiaux – y compris sur les satellites de communication en orbite terrestre – et constituer une menace pour la santé des astronautes. Les scientifiques ont encore de grandes questions sur la manière dont les sursauts radio solaires, les éjections de masse coronale et les éruptions solaires sont créés et comment ils sont liés. SunRISE pourrait faire la lumière sur cette question complexe. Un jour, suivre les sursauts radio solaires et localiser leur emplacement pourrait aider à avertir les humains lorsque les particules énergétiques provenant des éjections de masse coronale et des éruptions solaires sont susceptibles de frapper la Terre.

Ce type de surveillance n’est pas possible depuis le sol. L’atmosphère terrestre bloque la gamme de longueurs d’onde radio émises principalement par les sursauts radio solaires. Pour un système de surveillance spatial, les scientifiques ont besoin d’un radiotélescope plus grand que tous ceux qui ont déjà volé dans l’espace. C’est là qu’intervient SunRISE.

Aspects techniques de SunRISE

Pour surveiller les événements radio solaires, les SmallSats voleront à environ 10 kilomètres les uns des autres et déploieront chacun quatre antennes radio qui s’étendent sur 10 pieds (2,5 mètres). Les scientifiques et les ingénieurs de la mission suivront la position des satellites les uns par rapport aux autres et mesureront avec précision le moment où chacun observera un événement particulier. Ensuite, ils combineront les informations collectées par les satellites en un seul flux de données à partir duquel des images du Soleil seront produites pour que les scientifiques puissent les étudier – une technique appelée interférométrie.

« Certaines missions placent plusieurs instruments scientifiques sur un seul vaisseau spatial, alors que nous utilisons plusieurs petits satellites pour agir comme un seul instrument », a déclaré JPL» Andrew Romero-Wolf, scientifique adjoint du projet SunRISE.

En savoir plus sur la mission SunRISE

SunRISE est une mission d’opportunité relevant de la division héliophysique de la direction des missions scientifiques (SMD) de la NASA. Les missions d’opportunité font partie du programme Explorers, géré par le Goddard Space Flight Center de la NASA à Greenbelt, dans le Maryland. SunRISE est dirigé par Justin Kasper de l’Université du Michigan à Ann Arbor et géré par le Jet Propulsion Laboratory de la NASA en Californie du Sud, une division de Caltech à Pasadena, en Californie. Le laboratoire de dynamique spatiale de l’Université d’État de l’Utah a construit le vaisseau spatial SunRISE. JPL, une division de Caltech à Pasadena, en Californie, fournit le centre des opérations de mission et gère la mission pour la NASA.

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